Основной метод поисков россыпей - шлиховое опробование

Мало кто обращает внимание на то, что обычный хорошо известный серый речной песок содержит маленькие зернышки различной окраски: красной, зеленой, синей, черной и др. Чтобы увидеть эти зернышки, надо взять щепотку речного песку, рассыпать его тонким слоем на листе белой бумаги и рассмотреть в лупу. Среди общей массы блестящих зерен кварца (он образует основную массу речного песка) будут видны редкие, различно окрашенные зернышки других минералов. Чтобы сконцентрировать их, песок надо промыть. При промывке легкие минералы (кварц и др.) удаляются, а тяжелые остаются.

Концентрат тяжелых и прочных минералов (с удельным весом более 2,9 и с размером зерен примерно от 1 до 0,1 мм), полученный от промывки песков или галечников, называется шлихом. Под термином «искусственный шлих» принято понимать концентрат тяжелых минералов, полученный в результате промывки раздробленной монолитной горной породы.

Таким образом, шлих представляет собой порошок, состоящий из мелких кристалликов и зернышек тяжелых минералов. На руке этот порошок кажется невзрачным, но под лупой он сверкает и искрится так, что трудно оторвать глаз. Окраска шлиха зависит от цвета минералов, входящих в его состав; в большинстве случаев она темно-серая до черной (в шлихе преобладают магнетит и ильменит), иногда красная (в шлихе много пиропа) и т. д.

Во избежание потери ценных минералов во время промывки принято оставлять в шлихе часть легких минералов в количестве 20 - 30% - т. е. не добиваться их полной отмывки. Такой концентрат тяжелых минералов, в котором содержится 20 - 30% легких частиц, называется «серым шлихом». Легкие минералы серого шлиха отделяются от тяжелых в лабораторных условиях.

При поисках россыпей из рыхлых песчано-галечных отложений отмывают шлихи, и эта операция называется шлиховым опробованием. С помощью шлихового опробования можно обнаружить россыпи многих ценных минералов.